Puente de Pittsburgh se derrumba horas antes de la visita de infraestructura de Biden

PITTSBURGH – En la Ciudad de los Puentes, no se destacó. El puente, de cuatro carriles de la avenida Forbes elevado sobre una estructura de acero sobre un pintoresco barranco boscoso, transportaba el tráfico hacia y desde los vecindarios del East End de la ciudad. Tenía alrededor de 50 años y, según los inspectores, estaba en malas condiciones, pero incluso con estas medidas no era particularmente excepcional en Pittsburgh.

Luego, el viernes por la mañana, horas antes de la visita programada del presidente Biden a la ciudad para analizar el estado de la infraestructura del país, el puente se derrumbó en el hueco nevado de abajo. Al menos 10 personas resultaron heridas, cuatro de ellas lo suficientemente graves como para requerir atención hospitalaria, según una portavoz del hospital. Pero nadie murió y las autoridades dijeron que ninguna de las heridas era potencialmente mortal.

Para un puente que habitualmente está abarrotado de tráfico en las horas pico de la mañana y la tarde, esto fue especialmente afortunado. El momento del derrumbe -alrededor de las 6:45 a.m.- y el hecho de que las escuelas de la ciudad abrieran dos horas tarde debido a la nieve se lo agradecieron en parte.

Cuando el puente se derrumbó, dijo Darryl Jones, el jefe de bomberos de Pittsburgh, solo había cuatro autos y un autobús, con un conductor y dos pasajeros. Describió una operación de rescate desafiante, con trabajadores de emergencia descendiendo en rapel por el barranco nevado y luego instalando «una cadena de margaritas con manos simplemente agarrando a las personas y jalándolas hacia arriba». El colapso rompió una línea de gas que se cerró rápidamente, dijo el jefe Jones, pero dejó un olor acre persistente en el área durante toda la mañana.

Las autoridades dijeron que aún se desconoce la causa del colapso, aunque tanto los ingenieros como los funcionarios atribuyeron el desastre a años de mantenimiento diferido. La Junta Nacional de Seguridad en el Transporte anunció que enviaría un equipo de investigadores.

Que cayó en el día del Sr. La visita de Biden fue una desafortunada coincidencia que un funcionario local calificó de «surrealista». Cuando la caravana presidencial llegó a primera hora de la tarde, se detuvo en un extremo del puente caído, donde los funcionarios y los rescatistas estaban reunidos en la nieve mirando los restos.

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En sus comentarios varias horas después, el Sr. Biden citó el colapso del puente como una prueba clara de por qué se necesitaba con urgencia el plan de infraestructura de $ 1 billón de su administración.

“Hay otros 3.300 puentes aquí en Pensilvania, algunos de los cuales son tan viejos y están en condiciones tan decrépitas como ese puente”, dijo, prometiendo que “vamos a reconstruir ese puente, junto con miles de otros puentes. en Pensilvania y en todo el país”.

Pero con tal acumulación de reparaciones necesarias, los funcionarios reconocieron que los $ 1.6 mil millones que el plan destina a los puentes de Pensilvania serían solo un comienzo.

A nivel nacional, según el última boleta de calificaciones de infraestructura preparado por la Sociedad Estadounidense de Ingenieros Civiles, el 42 por ciento de los puentes tienen más de medio siglo de antigüedad, y casi el 8 por ciento de ellos, más de 45,000 puentes, se consideran «estructuralmente deficientes». Los puentes de Pensilvania son incluso más antiguos que el promedio nacional y el estado tiene más del doble del promedio de puentes clasificados en mal estado, que está un grado por encima del limado.

El condado de Allegheny, donde se encuentra Pittsburgh, tiene 176 puentes con una calificación baja, según el Departamento de Transporte de Pensilvania. Un análisis de los datos del Inventario Nacional de Puentes de 2020 realizado por Daniel Armanios, profesor de administración de programas importantes en la Universidad de Oxford, y Cari Gandy, estudiante de doctorado en la Universidad Carnegie Mellon, dice que el costo estimado de abordar los problemas estructurales de los puentes de Pittsburgh solo llegaría a $ 458 millones.

«No hay duda de que va a ayudar, pero no nos llevará hasta allí», dijo Ed Gainey, quien se convirtió en alcalde hace menos de un mes. «Pero, ya sabes, al menos tenemos algo». Señor. Gainey dijo que el colapso del puente, que era propiedad de la ciudad, «cambia absolutamente el enfoque» para abordar los problemas de infraestructura.

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El senador estatal Jay Costa, cuyo distrito incluye el colapso del puente, dijo que se debe realizar una evaluación amplia de los puentes y otras infraestructuras en el condado lo antes posible.

«No se ha hecho, creo, desde hace bastante tiempo», dijo. Con las inspecciones estatales y municipales de rutina, había una sensación general de lo que necesitaba reparación, agregó, pero sin una mirada de todo el sistema, era difícil saber qué proyectos eran más urgentes.

Solo en Pittsburgh hay cerca de 450 puentes, docenas de ellos que necesitan urgentemente reparaciones y remodelaciones. “Este no era un puente de alta prioridad”, dijo la Sra. Costa dijo en una entrevista telefónica no lejos de donde yacía el puente en pedazos en el barranco.

Jonathan Shimko, ex presidente de la sucursal de Pittsburgh de la Sociedad Estadounidense de Ingenieros Civiles, dijo que el colapso probablemente fue causado por años de mantenimiento diferido, en lugar de un evento discreto. Debido a “la naturaleza de la infraestructura que está fuera de la vista y fuera de la mente”, el Sr. Shimko dijo que los puentes y otras infraestructuras «por lo general no reciben mucha atención hasta que sucede algo catastrófico como esto».

El puente de casi 450 pies, que fue elogiado por el Instituto Americano de Construcción de Acero en 1974 por su “sentido de la lógica y la belleza”, había visto días mejores. En los informes de inspección desde 2011 hasta 2017 se calificó en «malas» condiciones. El alcalde dijo que el puente fue inspeccionado por última vez por la ciudad en septiembre.

Llevaba alrededor de 14,500 vehículos cada día, según los informes de inspección, como la arteria principal a través del medio de Frick Park, una extensión de 644 acres de colinas boscosas que lleva el nombre de Henry Clay Frick, uno de los más famosos y despiadados de acero de la ciudad. imanes

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Con aproximadamente 50 años, estaba «en el rango en el que se vería que la vida útil del puente comenzaría a disminuir», dijo Kevin Heaslip, profesor de ingeniería civil y ambiental en Virginia Tech.

Con la construcción de puentes en los Estados Unidos en su apogeo en las décadas de 1960 y 1970, muchos puentes ahora están llegando a la mediana edad. Pero con fondos limitados, los departamentos de transporte estatales y locales tienden a posponer el mantenimiento necesario.

«El aplazamiento del mantenimiento a lo largo del tiempo termina sumando», dijo el Sr. dijo Heaslip. «Y eso es algo de lo que vimos aquí».

Rich Fitzgerald, el ejecutivo del condado de Allegheny, se hizo eco de la urgente necesidad de financiación en el proyecto de ley de infraestructura, y señaló que hace apenas cuatro años, parte de una vía principal no muy lejana se había se derrumbó en un deslizamiento de tierra.

«Hemos estado retrasando las cosas y esperando y empujando, pasando los límites a veces desafortunadamente, y retrasando estas cosas que debían hacerse porque el dinero simplemente no estaba allí», dijo.

Señor. Fitzgerald agregó: “Así que tenemos que arreglar estas cosas. Porque, ya sabes, uno de estos días se nos va a acabar la suerte”.

La condición del puente no pasó desapercibida para muchos de los habitantes de Pittsburgh que regularmente caminan y trotan debajo de su tramo oxidado en los senderos que serpentean a lo largo de Fern Hollow Creek. Greg Kochanski, ingeniero de software, paseaba a su perro debajo del puente hace unos tres años cuando notó que una de las vigas X que estabilizaban el puente estaba tan oxidada que se había desconectado de la columna a la que estaba unida.

Informó esto a la ciudad. en un tuit y, varias semanas después, dijo, notó que habían quitado la viga oxidada.

«Realmente no esperaba que colapsara», dijo el Sr. Kochanski dijo el viernes por la mañana. «Pero no, no me sorprendió».

Michael D. Cizalla y amanda holpuch reportaje contribuido.

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